En 2009, Helen Nahoopii estaba desempleada, despedida en medio de la recesión debido a su trabajo en el desarrollo de fondos sin fines de lucro, y ansiaba la próxima gran cosa en su vida. Y luego, una noche, mientras preparaba la cena con su buen amigo Rayton Takata, lo encontró: el infame bistec teriyaki de Rayton, la comida que amaba y esperaba, era tan bueno y tan único que podría ser la piedra angular de un menú de restaurante. No había nada igual en Eugene, Oregon, pero Helen estaba segura de que si pudieran probarlo, a los consumidores de Eugene les encantaría tanto como a ella. Entonces ella y Ray se arriesgaron y juntos se propusieron construir el mejor restaurante que pudieron: Ume Grill.

"La comida hermosa siempre sabe mejor"

La receta de teriyaki steak de Rayton fue solo el comienzo para Ume Grill.

"Sabíamos que podíamos hacer esto muy bien", dijo Helen. "Construí el resto del menú utilizando el concepto de umami". Umami es uno de los cinco sabores básicos, un sabor salado que puede ser difícil de precisar pero que generalmente es la calidad que realmente termina una receta, o que convierte una buena comida en uno verdaderamente memorable. Está estrechamente relacionado con la cocina japonesa, y el efecto del umami puede amplificarse combinando ciertos alimentos: queso cheddar y carne en la clásica hamburguesa con queso, anchoas con Parmigiano-Reggiano en ensalada César, y en Ume Grill, la combinación de pollo, la mostaza de manzana y wasabi en el perro domo es bastante la experiencia umami.

"Todo en el menú fue creado usando un perfil de sabor", dijo Helen, señalando los populares cuencos para niños de Ume, que incluyen notas dulces y saladas con solomillo natural, brochetas de pollo o tofu, salsa teriyaki de ajo y jengibre, hapa arroz, edamame al vapor, fruta fresca y mochi, postre de crema de coco congelado.

Helen, una autodenominada "persona de arte" y fotógrafa, sabía que parte del éxito de Ume Grill sería la presentación de sus comidas. "La comida hermosa siempre sabe mejor", me dijo Helen, y Ume Grill ciertamente opera con esa filosofía. Cada caja de bento está coloreada de forma colorida y cuidadosa, cada postre de hielo raspado se moldea a mano y se cubre con bayas frescas. "Es parte de la experiencia Ume que queremos crear", dijo Helen.

Carro centrado en la comunidad

Ubicación original del barrio de Ume Grill.

Cuando Helen y Rayton lanzaron Ume Grill en 2010, empezaron de cero. Su primer espacio fue un carrito de comida en el estacionamiento al lado de su casa. "Fue literalmente un viejo carrito de perros calientes que revisamos", dijo Helen. "Solo pudimos hacer y transportar suficiente comida para 50 personas".

Aun así, los dos socios recuerdan con cariño esa fase de su negocio: "Fue como servir la cena a 50 amigos todas las noches", dijo Helen. "Realmente nos encantó [la ubicación] porque nos da esa imagen completa de lo que esto significa para nosotros. Creímos que se estaba construyendo una buena comunidad y un buen karma ".

Planear, expandir y adaptar su sueño

"Estoy constantemente innovando y recreando, reinventando mi modelo, de una manera realista", dijo Helen acerca de su enfoque para dirigir Ume Grill. Y mientras buscaba oportunidades para reinventar su modelo y crecer, prestaba mucha atención a las necesidades de sus clientes. El cliente típico de Ume Grill es un padre consciente de su salud, según Helen, alguien que busca comidas agradables para los niños que sean lo suficientemente sabrosas como para que los niños ni siquiera se den cuenta de que están comiendo alimentos que son buenos para ellos. Así que, naturalmente, proporcionar almuerzos escolares se puso al frente de los planes de expansión de Helen.

Ume Grill lanzó Ume Bento-Go !, entregando cajas de bento pre-ordenadas a una escuela primaria local, y: "Boom-I estaba vendiendo 130 comidas a la hora del almuerzo. ¡Tuve que contratar a un empleado! ", Dijo Helen.

¡Así como Ume Bento-Go! se estaba calentando, una obligación contractual que el distrito escolar había establecido con su proveedor de cafetería puso fin al popular programa. Los padres y los niños estaban molestos, dijo Helen, incluso protestando por la decisión, pero "hicimos otro camino. Estas barricadas van a suceder, pero tienes que estar dos pasos por delante de ellas ".

Y no mucho después, se presentó una "oportunidad inesperada": Helen fue invitada por el director de Parques y Recreación de la Ciudad de Eugene a presentar una propuesta para que Ume Grill se convirtiera en el próximo proveedor exclusivo de servicios en el grupo de la ciudad. "Hubo esta necesidad de reinventarnos nuevamente", dijo Helen, por lo que redactó y envió una propuesta, y cuando fue aceptada, ella consiguió el nuevo Ume Grill listo para abrir al comienzo de la temporada de verano . En su primer día en la nueva ubicación, Ume Grill vendió más de lo que solía vender en una semana entera en el carrito original.

Para facilitar el rápido crecimiento de las ventas y remodelar la cocina Ume Grill, Helen necesitaba un préstamo para pequeñas empresas. Y para asegurar un préstamo, ella necesitaba un plan de negocios. Helen decidió usar LivePlan, un software de planificación empresarial basado en la web, para crear su plan. "Simplemente pensé que era una plantilla genial en la que podía completar los puntos", dijo. "He probado otro software, pero [LivePlan] es completo y hago las preguntas correctas. Te hace pensar realmente en el presente y el futuro del negocio ".

Y, dijo, funcionó: "Llevé mi banco, él lo leyó, y él me dio el dinero en 3 días".

Ahora, los negocios están en auge, y Ume Grill emplea ocho trabajadores de tiempo completo y medio tiempo. Y a pesar de que el final del verano está cerca, Helen siente que Ume Grill está en un lugar excelente.

"En el verano, hay cosas que ansías. Ume Grill es una de esas cosas ", dijo. "En los veranos, será como viejos amigos volviendo a estar juntos".